Bacterias modificadas maduran la fruta

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Seguro que alguna vez habéis escuchado “una manzana podrida echa a perder el cesto”. Pues es verdad. La fruta madura desprende una fitohormona que acelera la maduración de las frutas que la rodean. Esta fitohormana es el etileno, un compuesto químico orgánico formado por dos átomos de carbono enlazados mediante un doble enlace.

El elileno se ha utilizado en la práctica desde los antiguos egipcios, que hacían muescas a los higos para estimular la maduración (en cualquier órgano de una planta, las heridas estimulan la producción del etileno por parte de los tejidos). En la antigua China se quemaba incienso en cuartos cerrados para acelerar la maduración de las peras. Y en la actualidad, los productores de fruta la recogen inmadura para posteriormente ponerla en etileno y desencadenar así la madutación de ésta.

La mayor parte del etileno producido mundialmente se obtiene por la ruptura mediante vapor (steam cracking) de hidrocarburos de refinería (etano, propano, nafta y gasóleo, principalmente). También se obtiene el etileno a partir del reformado catalítico de naftas o a partir de gas natural (Oxidative Coupling of Methane, OCM). Pero tanto su síntesi como su manipulación y almacenamiento son perjudiciales para el medio ambiente y peligrosos. Por lo que recientemente un grupo de investigación de la Universidad de Trento, Italia ha diseñado un Escherichia coli, como alternativa verde.

Este Escherichia Coli (E. Coli) diseñado por el grupo de investigación italiano produce etileno a través de la actividad de la enzima formadora de etileno (EFE) de Pseudomonas syringae. Este último organismo es un patógeno de plantas que tiene un enzima que convierte el 2-oxoglutarato, un intermedio del ciclo del ácido cítrico, en etileno en un solo paso.

Los científicos insertaron el gen de la enzima EFE al E. Coli de manera que este se transcribiera y se tradujera en presencia de arabinosa, un azúcar de 5 Carbonos o luz azul.

Después de 8 días de cultivar las bacterias con el gen activado en frascos conectados a frascos llenos de tomates Cherry, kiwis o manzanas, la fruta estaba significativamente más madura que la fruta conectada a frascos con E. Coli sin el gen de la EFE sin activar.

Fuentes:

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