Burbujas de metano

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El metano es el hidrocarburo alcano más sencillo, cuya fórmula química es CH4. Cada uno de los átomos de hidrógeno está unido al carbono por medio de un enlace covalente. A temperatura y presión ambiente, el CH4 es un gas incoloro e inodoro.

El gas metano es uno de los gases de efecto invernadero. Su potencial de calentamiento global (Gobal-Warming Potential, GWP) para 100 años es de 28,5 (aquí) , es decir , que en una media de tiempo de 100 años 1 kg de CH4 calenta la Tierra 28,5 veces más que 1 Kg de dioxido de carbono (CO2). Sin embargo , hay aproximadamente 220 veces más de CO2 en la atmósfera que CH4 por lo que éste último contribuye de una manera menos importante al efecto invernadero. En la introducción del post del 13 de Junio 2014 hablo brevemente de los gases de efecto invernadero y del efecto. Os recomiendo que le hagáis una lectura rápida para situaros (aquí).

En la naturaleza, el CH4 se encuentra tanto en la atmósfera (metano atmosférico) como de bajo del suelo y en el fondo del mar, donde menudo encuentra su camino a la superficie para convertirse en metano atmosférico.

Un grupo de científicos ha descubierto 570 sitios en alta mar – a 30-100 millas de la costa de Calorina del Norte hasta Masssachusetts, aquí – donde el CH4 encuentra camino a la superficie.

Credit: Nat Geosci.

Este hallazgo sugiere que las fugas de CH4 en el Atlántico están más extendidas de lo que muchos científicos se creían. Sin embargo las autores del estudio dicen que estas fuentes tienen una contribución insignificante en los gases atmosféricos de efecto invernadero.

Las emisiones de CH4 del fondo del mar afecta también en la acidificación de los océanos. El CH4 se disuelve fácilmente en agua de los océanos, donde los microbios oxidan el gas para producir CO2 que acidifica el agua y la priva de oxígeno.

El equipo de científicos no saben aún cómo afectan estas filtraciones recién descubiertas en el ecosistema submarino. Pero lo más misterioso es su origen. Normalmente el metano que se filtra proviene de secciones del lecho marino que se encuentra encima de yacimientos de hidrocarburos o de regiones donde la actividad tectónica puede liberar el gas atrapado en los sedimentos. Pero éste no es el caso del margen del Atlántico, donde se descubrieron las filtraciones.

Los científicos creen que la mayor parte del gas provienen de unos sólidos llamados clatratos de metano.

Clatrato de metano

El clatrato de metano o también llamado hidrato de metano, hidrometano, metano hielo, hielo fuego, hidrato de gas natural o hidrato de gas es un compuesto clatrato (una sustancia química que consiste en un red que atrapa o contiene moléculas), o más específicamente, un hidrato de clatrato en el que una gran cantidad de metano está atrapado dentro de una estructura crisalina de agua formando un sólido similar al hielo .

En el apartado “Supplementary Information” del artículo hay en seguido de videos de las filtraciones. Se ve cómo el metano se escapa del suelo marino en forma de burbujas. Podréis verlas clicando aquí o en la foto de las emisiones de metano.

Fuentes:

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