Confirmada la existencia de moléculas orgánicas en las atmósferas de los cometas

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Los cometas son cuerpos celestes constituidos por hielo, polvo y rocas que orbitan alrededor del Sol siguiendo diferentes trayectorias (elípticas, parbólicas o hiperbólicas). A diferencia de los asterorides, los cometas son cuerpos sólidos compuestos de materiales que se subliman en las cercanías del sol. A gran distancia ( partir de 5-10 UA) desarrollan una atmósfera que envuelve al núcleo, llamada coma o cabellera y que esta formada por gas y polvo. A medida que el cometa se acerca al Sol, el viento solar azota la coma y se genera la cola característica que está formada por polvo (cola de polvo) y gas de la coma ionizado (cola de iones).

Un equipo internacional de científicos ha confirmado la presencia de moléculas orgánicas en la atmosferas de los cometas utilizando el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), un telescopio de gran potencia. Los científicos obtuvieron imágenes en 3D de las atmósferas “fantasmales” que rodean los cometas ISON (aquí) y Lemmon combinando las imágenes en dos dimensiones en alta resolución de los cometas con los espectros de alta resolución obtenidos de tres moléculas moléculas orgánicas importantes: cianuro de hidrógeno (HCN), isocianuro de hidrógeno (HNC) y formaldehído (H2CO).

Los espectros, que se observaron en cada punto o pixel de las imágenes, permitieron no solo identificar las moléculas sino también medir su velocidad y, de esa forma, producir las imágenes tridimensionales en las que se aprecian la profundidad de las atmósferas cometarias. En el video podéis ver la Visualización con ALMA de la distribución tridimensional de la molécula orgánica de HCN en la atmósfera del cometa Lemmon. Créditos: Brian Kent (NRAO/AUI/NSF).

Los resultados revelaron que el gas HCN fluye hacia el exterior del núcleo, en dirección opuesta al núcleo en todas las direcciones y de manera bastante pareja, mientras que el HNC está concentrado en cúmulos y chorros. La gran resolución de ALMA ha recogido con claridad los desplazamientos de estos cúmulos hacia distintas zonas de las atmósferas cometarias día tras día o incluso a cada hora. Estos patrones característicos confirman que las moléculas de HNC y H2CO se forman dentro de las comas y aportan nuevas pruebas de que el HNC podría surgir a raíz de la descomposición de moléculas complejas o polvo orgánico.

Estas nuevas observaciones proporcionan información valiosa sobre cómo y cuándo los cometas forjan nuevos compuestos químicos, entre los cuales se encuentran algunos interesantes compuestos orgánicos. Los cometas contienen algunos de los materiales más antiguos y puros de nuestro Sistema Solar, de ahí que comprender su composición química única sirva para revelar importantes datos sobre el nacimiento de nuestro planeta y los orígenes de los compuestos orgánicos que constituyen los componentes básicos de la vida.

“Es importante comprender el comportamiento del polvo orgánico, puesto que estos materiales son más resistentes a la destrucción durante la entrada a la atmósfera, y algunos podrían haber llegado intactos a la Tierra y haber contribuido al surgimiento de la vida en los albores del planeta”, explica Michael Mumma, director del Goddard Center for Astrobiology y coautor del estudio.

Clicad las imágenes para leer la explicación.

Fuentes:

 

 

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