Nuevas dianas y tratamientos contra el cáncer II

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La inmunoterapia del cáncer intenta estimular el sistema inmunitario para rechazar y destruir tumores. Esta nació en 1981, cuando un cirujano de Nueva York llamado William Coley comenzó a inyectar bacterias en los tumores de los pacientes con la esperanza de provocar una respuesta inmune a la infección que también atacase al tumor. Se había observado con anterioridad misteriosas y raras remisiones de cáncer después de infecciones.

Pero no es tan simple. Los tumores se defienden contra una de las arma más poderosa para combatir el cáncer del sistema inmune: las células T, que cazan y eliminan las células problemáticas. Las células cancerosas se disfrazan y hacen que sea difícil para las células T encontrarlas. También expresan proteínas que suprimen las células T en el medio ambiente circundante.

Durante décadas, los investigadores han perseguido la posibilidad de una vacuna que podría alertar al sistema inmune de las células cancerosas. Pero esos esfuerzos fracasaron en gran medida: la única vacuna contra el cáncer terapéutico aprobado por la FDA es una terapia complicada y costosa para el cáncer de próstata.

No fue hasta en el 2011, cuando la FDA aprobó un nuevo tipo de fármaco de inmunoterapia: Yervoy (ipilimumab), que se hizó un paso hacia delante en este campo. Yervoy se une y bloquea una proteína ‘checkpoint’ llamada CTLA-4, que normalmente actúa como un freno sobre el sistema inmunológico mediante la prevención de la activación de células T, es decir, mantienen estas células bajo control para que no ataquen el tejido normal. Cuando Yervoy suelta el freno, las células T son libres para destruir los tumores. Pero las curaciones clínicas ocurren en tan sólo una pequeña parte – alrededor de 8% – de los pacientes y a veces las células T activadas por este fármaco puede también atacan el tejido sano.

Yervoy estableció un punto de búsqueda: inhibidores de los puntos de control (checkpoint)- medicamentos que bloqueen las proteínas checkpoint . Los investigadores han buscado otras proteínas diana potenciales. Por ejemplo: PD-1, una proteína de punto de control que utilizan algunos tipos de cáncer para desactivar las de células T que rodea el tumor. Debido a PD-1 interactúa directamente con las células de cáncer, a diferencia de CTLA-4, sus inhibidores tienen el potencial de ser más potentes y menos tóxicos. Los primeros ensayos clínicos sugieren que este es el caso. Un inhibidor de PD-1 inhibidor, nivolumab, – hecho por Nueva York Bristol-Myers Squibb – reduce los tumores en el 28% de las personas con melanoma avanzado. Se espera que la FDA emita una decisión sobre si se debe aprobarlo a principios de 2015, si no antes.

Pero para algunos pacientes, el reto puede ser la atracción de células T para el tumor en el primer lugar y los inhibidores de PD-1 no les sirvan ya que estos solo quitan los grilletes de las células T ya acumulados en el borde del tumor.

Los inhibidores de punto de control pueden combinarse con una forma de inmunoterapia llamada transferencia adoptiva de células T. Este es un tratamiento personalizado en el que los médicos de aislar las células T de los pacientes y seleccionar aquellos que reaccionan con el cáncer. A continuación, se multiplican las células T y estimulan con moléculas tales como IL-2 antes de inyectar de nuevo en el torrente sanguíneo. Los ensayos de este método liderados por inmunólogo tumor Steven Rosenberg en el Instituto Nacional del Cáncer en Bethesda, Maryland, se ha reducido los tumores en más de la mitad de las personas con melanoma avanzado que recibieron el tratamiento, con un 20% experimentan una remisión completa.

Se puede ampliar su alcance a otros tipos de cáncer, mediante la ingeniería extraído las células T para expresar un receptor de tumor de metas artificial llamada receptor antígeno quimérico . Un ensayo con células T modificadas para dirigirse a las células B acabó con cáncer en 14 de las 16 personas con leucemia aguda (podréis ver este estudio clicando aquí). Pero los retos técnicos han limitado la propagación de las terapias de transferencia de células T.

Dibujo viiOtro gran reto para la transferencia adoptiva de células T es ampliar su alcance mediante la búsqueda de nuevas dianas moleculares que guiarán a las células T en determinados tipos de tumores sin dañar las células sanas. Funciona bien en la leucemia y otros tipos de cáncer que afectan a las células B, otra clase de glóbulos blancos, porque los investigadores pueden manipular las células T para apuntar a una proteína llamada CD19, que se encuentra sólo en las células B. Aunque el tratamiento elimina las células B sanas además de los cancerosos, los pacientes pueden tolerar ese efecto secundario relativamente fácilmente.

Pero la inmunoterapia del cáncer puede ser peligroso: hace unos años, cuatro pacientes murieron en ensayos de células T diseñadas para atacar a las células que expresan una proteína llamada MAGE-A3. Esta proteína se expresa sólo en los embriones y en algunas células de cáncer en los adultos, por lo que parecía un blanco ideal. Pero los investigadores más tarde se enteró de que las células T atacan las proteínas similares presentes en el corazón y el cerebro. Por ello, los investigadores trabajan para buscar objetivos más especifícos y así llegar, también a más tipos de cáncer. Hasta ahora, los investigadores se han centrado en el melanoma y el cáncer de riñón porque respondieron mejor a las inmunoterapias en los primeros ensayos, y se cree que son particularmente visible para el sistema inmunológico. También la combinación con otras terapias podría evitar sus limitaciones.

Os recomiendo que escuchéis el audio (en inglés) del artículo. Heidi Ledford, autora de este, habla de los tratomientos contra el cáncer que utilizan el propio sistema inmunológico del cuerpo.

Fuente: Artículo de Nature

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