Unos microbios pudieron causar la mayor extinción de la Tierra

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Una extinción masiva  es un período en el cual desaparece un número muy grande de especies. Desde que la vida empezó en la Tierra se han detectado cinco extinción masivas: extinciones masivas del Ordovícico-Silúrico, extinción masiva del periodo Devónico, extinción masiva del Pérmico-Triásico, extinción masiva del Triásico-Jurásico y extinción masiva del Cretácico-Terciario.

DibujoDe las cinco extinciones la más masiva es la extinción masiva del Pérmico-Triásico, conocida popularmente como la Gran Mortalidad. Esta extinción tubo lugar aproximadamente hace 250 millones de añosy define el límite entre los períodos Pérmico y Triásico. En ella desaparecieron aproximadamente el 95% de las especies marinas y el 70% de las especies de vertebrados terrestres.

El microbio Methanosarcina

El microbio Methanosarcina

Siempre se ha sugerido que los culpables de esta extinción podrían haber sido asteroides, volcanes o violentos fuegos de carbón pero recientemente investigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), en Estados Unido haber encontrado pruebas suficientes para señalar otros culpables: una especie de microbios productores de metano, los Methanosarcina. Estas arqueas de pronto florecieron de forma explosiva en los océanos, lanzando enormes cantidades de metano a la atmósfera y cambiando radicalmente el clima y la química de los océanos.

El repentino crecimiento explosivo de los microbios puede haber sido consecuencia de una nueva capacidad de utilizar una rica fuente de carbono orgánico con la ayuda de la afluencia súbita de un nutriente requerido para su crecimiento: el níquel, emitido por el vulcanismo masivo en ese preciso momento.

Esta investigación se basa en tres evidencias:

  • Un aumento exponencial o incluso más rápido de dióxido de carbono en los océanos en el momento de la extinción de finales del Pérmico. Los depósitos de carbón muestran que algo causó un repunte significativo en la cantidad de gases que contienen carbono (dióxido de carbono o metano) en ese momento. Algunos investigadores han sugerido que estos gases podrían haber sido emitidos por las erupciones volcánicas. Pero lo cálculos de los autores de este estudio mostraron que estas erupciones no eran suficientes para explicar el carbono encontrado en los sedimentos y que los cambios observados en la cantidad de carbono en el tiempo no se ajustaban al modelo volcánico. El crecimiento de las poblaciones microbianas es de los pocos fenómenos capaces de aumentar la producción de carbón de manera exponencial, o incluso más rápido. En los gráficos de abajo nos muestra las señales isotópicas de carbono inmediatamente anteriores a la extyención final del Pérmico en Meishan, China, indican un crecimiento superexponential de la marine reservorio de carbono inorgánico.

  • La genética señala un cambio en ‘Methanosarcina’ en ese momento, convirtiéndose en un importante productor de metano a partir de una acumulación de dióxido de carbono en el agua. A través de la transferencia de genes de otro microbio, los ‘Methanosarcina’ podrían haber adquirido un medio particularmente rápido de fabricar metano. Los análisis muestran que esta transferencia ocurrió alrededor de la época de la extinción de finales del Pérmico.
  • Los sedimentos muestran un aumento repentino en la cantidad de níquel depositada exactamente en este momento. Un análisis de los sedimentos en China mostró, que aumentó dramáticamente después de las erupciones de Siberia, que ya se sabe que han producido algunos de los depósitos más grandes del mundo de níquel. Ese fue el evento que proporcionó el combustible para el intenso crecimiento de ‘Methanosarcina’. En los gráficos podéis ver las concentraciones de níquel (rojo) en los sedimentos Meishan, en comparación con la composición isotópica δ1 carbono del carbonato (azul).

Fuentes:

 

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