Un Nuevo Virus Gigante, el Pithovirus Sibericum

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Los virus gigantes son los únicos virus visible al miscroscopio óptico ya que su diámetro es superior a 0.5 μm. Los científicos pensaban que habían clasificado toda la diversidad: el Megaviridae y el Pandoraviridae. Pero recientemente se ha descubierto en el suelo congelado, en el permafrost, del extremo noreste de Siberia (en Chukota), un nuevo tipo de virus gigante, Pithovirus sibericum, de 1.5 μm de longuitud y 0.5 de diámetro (el virus más grande conocido hasta ahora, el Pandoraviridae).

Julia Bartoli & Chantal Abergel; Information Génomique et Structurale, CNRS-AMU

Este virus, inofensivo para los seres humanos y los animales, ha sobrevivido congelado durante más de 30.000 años  bajo tierra y se caracteriza por una pared ancha y ovalada con una apertura en un extremo y su estructura interior se asemeja a un panal de abeja.

Aunque su forma y su tamaño recuerdan al Pandoravirus, el análisi de su genoma y de su mecanismo de replicación demuestra que es muy diferente. Estos virus, que infectan a amebas como la Acanthamoeba, contienen más genes en común con los virus comunes como la gripe o el VIH y su genoma es aproximadamente del mismo tamño o incluso mayor que el de muchas bacterias.

En la siguiente tabla podéis ver la comparació de algunas de las características entre el primero y el segundo virus gigantes más gendes:

Pithovirus

Pandoravirus

Genoma

aprox. 500 genes

hasta

Proteoma

Sólo tienen una tercera parte de las proteínas guardan similitud

Replicación en una ameba (am)

Se produce principalmente en el citoplasma de la am

Requiere muchas de las funciones del núcleo de la am

Para programarse

Parecen ser menos dependientes de la am

Estos resultados sugieren, según los autores el descubrimiento, que el deshielo del permafrost, ya sea por el calentamiento global o la explotación industrial de las regiones circumpolares podría no estar exentos de futuras amenazas para la salud humana o la salud animal ya que se podrían descongelar y revivir otros virus más antiguos que aún sean infecciosos y amezar a la salud humana.

Os recomiento el audio (en inglés) del artículo de la BBC News: “30,000-year-old giant virus ‘comes back to life” de

virus Gigante

‘Pithovirus sibericum’. Imagen:Julia Bartoli y Chantal Abergel. Fuente: IGS/CNRS-AMU.

Fuentes:

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