De alga a petróleo crudo (Video en inglés)

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Algas en suspensión

 Un grupo de ingenieros del departamento de energia del Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico (PNNL) han creado un proceso químico en continuo que produce petróleo crudo y otros subproductos útiles a partir de algas cosechadas en solo unos minutos. En la naturaleza este proceso tarda millones de años.

La idea de utilizar como biomasa algas para obtener biocombustible no es nueva pero, según sus creadores, este nuevo proceso es más barato, rápido y eficiente.

“El costo es el gran obstáculo para el combustible a base de algas “, dijo Douglas Elliott, responsable de la investigación. “Creemos que el proceso que hemos creado ayudará a que los biocombustibles de algas sean mucho más económico . “

Los científicos e ingenieros PNNL simplificaron la producción de petróleo crudo a partir de algas mediante la combinación de varios procesos químicos en un solo proceso en continuo . El paso de ahorro de coste más importante es que el proceso funciona con algas mojadas. La mayoría de los procesos actuales exigen secar las algas – un proceso que requiere de mucha energía y es caro. Este nuevo proceso funciona con una suspensión de algas que contiene tanto como 80 a 90 por ciento de agua .

Otra diferencia con otros procesos parecidos es el funcionamiento en continuo. Puede procesar unos 1,5 litros de lodo de algas en el reactor de investigación por hora. Aunque eso no parece ser mucho, es mucho más cercano al tipo de sistema en continuo requerido para la producción comercial a gran escala.

Este nuevo sistema también elimina un paso que es requerido en otros: la necesidad de un procesamiento complejo con disolventes como hexano para extraer los aceites ricos en energía del resto de las algas . En su lugar , el equipo de PNNL trabaja con toda la alga , sometiéndola a agua muy caliente a alta presión para obtener las sustancias , convertiendo la mayor parte de la biomasa en combustibles líquidos y gas.

El sistema funciona a una temperatura de 350 grados Celsius y una presión muy alta de 206 bares. El proceso es la combinación  de los procesos conocidos, la licuefacción hidrotérmica y gasificación hidrotermal catalítica .

Esquema de todo el proceso

Los productos del proceso son:

  • El petróleo crudo , que se puede convertir en combustible para aviones, gasolina o combustible diesel . En los experimentos del equipo , generalmente más de 50 por ciento de carbono de las algas se convierte en energía en el petróleo crudo – a veces tanto como 70 por ciento .
  • El agua limpia , que se puede volver a usar para hacer crecer más algas .
  • Gas combustible , que puede ser quemado para producir electricidad o limpiarse para hacer del gas natural como combustible de vehículos en forma de gas natural comprimido .
  • Los nutrientes tales como nitrógeno, fósforo, y potasio – los nutrientes esenciales para el crecimiento de algas.

La investigación ha suscitado el interés de las compañías de biocombustibles. Una de ellas, Genifuel Corp, con base en Utah, ha decidido sacarlo adelante y ha obtenido una licencia para esta tecnología. Junto con los científicos del PNNL construyen una planta industrial para desarrollarla.

Fuentes:

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