Un nuevo método de producción de H2: La Serpentinización

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La Serpentinización es la transformación de los minerales ferromagnesianos com el Olivino [(Mg,Fe)2Si2O4] en otro mineral denominado Serpentina. Es un conjunto de reacciones que tiene lugar de forma natural bajo condiciones hidrotermales y que tiene como producto final, además de la Serpentina, hidrógeno molecular (H2). Estas reacciones se han reproducido en los laboratorios de todo el mundo desde hace varias décadas pero a velocidades muy lentas. Se tarda semanas o meses. Un grupo de investigadores de la Universidad Claude Bernard Lyon han consegido reproducir estas reacciones casi 50 veces más rápida.

En una  “olla a presión” microscópica (el espacio era casi tan ancho como una mina de lápiz) llamada célula yunque de diamante, combinaron: óxido de aluminio (Al2O3), agua (H2O) y Olivino. La reacción de serpentinización tuvo lugar a 200-300ºC y 200 MPa, condiciones comparables a dos veces las de las profundidades del océano más profundo. Después de dos días, los cristales fueron totalmente transformados en Serpentina. Los experimentos produjeron H2 unos 7 a 50 veces más rápido que la serpentinización natural de Olivina.

Serpentinización parcial de olivino (en amarillo). Bernard Evans de la Universidad de Washington.

El AL2O3 actuó como catalizador. La presencia de Al en el fluido hidrotermal aumenta la tasa de serpentinización del Olivino 1 0 2 ordenes de magnitud, aumenta la solubilidad del Olivino, mejora la precipitación de la Serpentina.

Este descubrimiento abre el potencial de la reacción de Serpentinización para la producción a escala industrial de H2 a escala de tiempo económicamente viable y temperatura.

“Escalar esto para satisfacer las necesidades mundiales de energía de una manera libre de carbono requeriría probablemente 50 años. Pero un creciente mercado para el hidrógeno en pilas de combustible podría ayudar a sacar el proceso en el mercado ”  dice Jesse Ausubel de la Universidad Rockefeller y fundador Deep Carbon Observatory (DCO).

En la actualidad el H2 no solo se utiliza como combustible en cohetes y pilas de combustible sino que se está empezando a utilizar en coches como sustituto de la gasolina.

La producción de H2 industrial implica la conversión de metano (CH4), un proceso que tiene como subproducto CO2. Este nuevo método de producción de H2 no utiliza hidrocarburos por lo que disminuiría el gas con efecto invernadero (CO2).

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